• Reizen

Een reis naar het paradijs: Shangri-La

Ergens in de Himalaya, tussen witte bergtoppen en groene dalen, ligt een plaats van legendes. Een plek die vroeger slechts bereikbaar was voor doorgewinterde avonturiers en vastberaden monniken, maar nu ook voor ons. Volg ons naar Shangri-La; het beloofde paradijs op aarde.

De bergen van Zuidwest-China zijn het dak van de wereld. Om er te komen, maak je een reis, terug in de tijd, langs oeroude culturen, uitdagende bergpassen en Boeddhistische kloosters die zich verschuilen in de schaduw van het Himalayagebergte. Maar juist door die onbewandelde paden te verkennen, stel je je open voor een aards paradijs.

Een verloren horizon

De naam ‘Shangri-La' werd als eerste geïntroduceerd in Lost Horizon, de tijdloze klassieker van James Hilton. Het boek beschrijft een mystieke, harmonieuze vallei in het Kunlun-gebergte. Een utopia waar mensen beschikken over een oneindige hoeveelheid geluk. De mensen die er wonen zijn nagenoeg onsterfelijk, ze leven honderden jaren en hun uiterlijk verandert niet. Oude Tibetaanse teksten bevestigen het bestaan van dit soort nederzettingen. Die ontstonden als heilige, idyllische toevluchtsoorden voor Boeddhisten ten tijde van vervolging. Shangri-La is synoniem met een aards paradijs, een Himalayaanse utopie.

De moeder van de Yangtze Rivier

Die utopie komt een stuk dichterbij wanneer we de kabelbaan nemen naar de Jade Dragon Snow Mountains en de indrukwekkende Tiger Leaping Gorge. We dalen af in de vallei van de Yangtze rivier, omringd door spectaculaire uitzichten van ruige rotsen en puntige, met sneeuw bedekte bergtoppen. De Yangtze heeft zich over miljoenen jaren een weg gebaand door het gesteente en is nu een van de diepste kloven ter wereld.

Het helderblauwe water van het Lugumeer

We vervolgen onze autorit. We rijden over onverharde bergpaadjes met zand en kiezels. De wegen slingeren zich omhoog; naar het glinsterende Lugumeer, dat zich op 2500 meter hoogte bevindt. Het wordt omringd door gigantische bergtoppen, die elkaar innig omhelzen. Het helderblauwe water van het Lugumeer onthult talloze keien die bodem bedekken. Een eenzame visser dobbert in zijn kano op het water, terwijl hij zijn bamboehengel herhaaldelijk uitgooit. Drie meeuwen zitten op het randje van de boot en staren verwachtingsvol naar de hengel.

De laatste matriarchale beschaving ter wereld

Verspreid om het Lugumeer vind je dorpjes met een unieke cultuur –een van de laatste matriarchale culturen ter wereld. Ruim 50.000 leden van de Mosuo-stam leiden een afgezonderd bestaan met eeuwenoude tradities. Hier zijn vrouwen het hoofd van het gezin; de beschermers van huis en eigendom. Over een gedeelde maaltijd wisselen we verhalen uit. Ze vertellen over een cultuur waar monogamie niet bestaat, waar partners doen aan ‘axia’, een elegante term voor nachtelijke onenightstands; een wereld waar mannen en vrouwen nooit samen leven. De verhalen dompelen ons onder in een raadselachtige werkelijkheid waar westerse normen en waarden stijf en conservatief lijken.

Een idylle onthult zich

We zetten onze tocht voort door de wolken naar het mysterieuze, raadselachtige Shangri-La. We rijden over een weg die ooit behoorde tot de legendarische Zijderoute, de bakermat van onze beschaving. De weg bevat talloze aftakkingen, met ieder een onmetelijk aantal verborgen idylles. Het paradijs geeft zich niet zomaar bloot. De uren kruipen voorbij zonder ook maar één teken van de aan ons beloofde legende. Maar net als we terugzakken in onze stoelen, onthullen zich langzaam glimpen van het raadsel dat Shangri-La heet. Eenzame Tibetaanse ruïnes duiken op langs de weg en in de verte zien we een schitterende pagode.

We rijden de stad binnen. Een oase van vrede en rust, ver verwijderd van de rest van wereld. Een monnik nodigt ons uit voor een traditionele theeceremonie, waar we de kans krijgen om even te ontspannen na de tocht door de adembenemende Himalaya. En terwijl we een slok nemen van de thee, zien we vanaf de galerijen het Songzanlin-klooster, gehuld in een schemerende avondzon.

Deze reis vergt wat voorbereiding, maar het is er een die je nooit zult vergeten.