• Ondernemen

De buitenaardse onderneming van Charlotte Pouwels

De droom van expedities naar de ruimte en andere planeten komt voor een enkeling weer een stapje dichterbij. Voor het eerst in tien jaar is de Europese ruimtevaartorganisatie ESA op zoek naar nieuwe astronauten. Meer dan drieëntwintigduizend kandidaten meldden zich aan, waaronder de Nederlandse Charlotte Pouwels (25 jaar). Ondanks de vele oefenmissies op vulkanen en in lavatunnels, kwam de jonge natuurkundige helaas niet door de selectie. Maar dat houdt haar niet tegen om haar dromen waar te maken.

Charlotte Pouwels IMG 20191213 121223
© EMMIHS-II & HI-SEAS

v

Aan de hand van welke criteria heeft de ESA de selectie gemaakt?

a

De gemiddelde leeftijd van sollicitanten die door zijn naar de volgende is rond de vijfendertig. Ik ben met vijfentwintig jaar aan de jonge kant, dus ik moet nog meer kwalificaties behalen en wat langer blijven trainen. Natuurlijk is dat jammer, maar ik snap het wel. Ik maak me er verder ook niet heel veel zorgen over. In de komende vijf jaar verwacht ik weer nieuwe mogelijkheden bij de ESA. Mocht dat niet lukken, dan zijn er ook nog heel veel kansen binnen de commerciële ruimtesector - die op dit moment een enorme exponentiële groei doormaakt. Denk aan mensen als Jeff Bezos en Elon Musk die de ruimte willen openen voor iedereen.

Charlotte Pouwels image00314 2
© Martina Dimoska, ISU & LEGO
Charlotte Pouwels 2 2
© EMMIHS-II & HI-SEAS

Charlotte laat het niet bij zitten en blijft haar droom najagen. Momenteel rondt ze haar masterstudie af aan de International Space University in Straatsburg. Daarnaast is ze een nieuwe baan gestart als Galileo Operations systems engineer bij CGI in Rotterdam én sinds kort heeft ze ook haar eigen onderneming opgezet: ICEE Space en de CHILL-ICE analoge missie in IJsland, samen met Marc Heemskerk.

v

Wat doet ICEE Space precies?

a

Vanuit ICEE Space voeren wij analoog astronautenmissies uit. Dit houdt in dat we ons door middel van simulaties voorbereiden op echte ruimtemissies. We verrichten onderzoek dat moet bijdragen aan de echte missies naar de maan en Mars. Vanuit ICEE Space doen wij specifiek onderzoek naar inactieve lavatunnels als habitat op andere planeten. Na een vulkaanuitbarsting kunnen lange, ondergrondse holtes achterblijven, die dankzij de harde korst een perfecte bescherming bieden tegen bijvoorbeeld straling, die op de maan en Mars veel hoger is. Dit scheelt veel constructiewerk en je hoeft ook geen zware apparatuur mee de ruimte in te nemen.

Charlotte Pouwels
© EMMIHS-II & HI-SEAS
Charlotte Pouwels IMG 20191219 093256
© EMMIHS-II & HI-SEAS

v

Hoe is ICEE Space ontstaan?

a

In 2019 ben ik vanuit Het Reactor Instituut van de TU Delft en het Food For Mars and Moon project, onderzoek gaan doen naar de effecten van straling op de Marsbodem en planten die daar potentieel verbouwd moeten gaan worden. De grond die we daarvoor gebruiken, genaamd ‘JSC-1A’, wordt ontwikkeld door NASA en is afkomstig uit een vulkaan uit Hawaï. Op dezelfde vulkaan doet EuroMoonMars analoge missies, waarvoor ik als onderzoeker aan de slag ben gegaan. Het onderzoek naar de potentie van lava-tubes werd op een gegeven moment zo groot, dat ze het niet meer konden uitvoeren. Toen heb ik samen met co-founder Marc Heemskerk besloten om een doorstart te maken. Daarbij is EuroMoonMars echt een onderzoekspartij, waarbij wij juist ook focussen op technologieontwikkeling en -testen

CHILL ICE P3 16 scaled
© Jaap Elstgeest
Luis Melo 18 scaled
© Jaap Elstgeest
JA chill Zebro 11 1
© Jamal Ageli
Cave scaled
© Jaap Elstgeest

Met de analoge missies gaat ICEE Space op expeditie naar IJsland, waar soortgelijke lavatunnels als op de maan en Mars te vinden zijn. In deze lavatunnels hebben vroeger ook de Apollo-astronauten getraind. Voor deze expedities werkt ICEE Space samen met meer dan dertig onderzoekers en zestien landen.

v

Wat voor mensen gaan mee op expeditie?

a

Voor de nieuwe missie in augustus 2022 is een extra team van twaalf mensen samengesteld. Dit zijn mensen die bijvoorbeeld voor het Internationaal Ruimtestation ISS en ESA hebben gewerkt. Het is een heel internationaal team, van Australië tot Canada. Denk aan engineers, onderzoekers, biologen, architecten en geologen. Maar ook cultuur is vertegenwoordigd; we nemen namelijk ook een kunstenaar mee.

v

Een kunstenaar? Wat is daar de wetenschappelijke bijdrage van?

a

Voor de financiering van het onderzoek is ICEE Space afhankelijk van investeerders, we zijn dus op zoek naar verschillende manieren om het commercieel interessant te maken. Ons onderzoek willen we graag delen met de buitenwereld, waarbij het grote publiek over het algemeen meer raakvlakken heeft met kunst dan met wiskundige formules. Bij de vorige expeditie hadden we een fotograaf mee, die ook voor National Geographic werkt. Momenteel zijn we in gesprek met documentairemakers, maar bijvoorbeeld ook met een rapper, die een album wil produceren over het werk dat astronauten doen.

Een mooi voorbeeld van een samenwerking tussen wetenschap en kunst is de ‘Moon Gallery’. Een initiatief waarbij honderd kunstenaars van over de hele wereld een miniatuur kunstwerk hebben gemaakt, dat is samengevoegd op een plaat van 10 bij 10 centimeter. De Moon Gallery heeft net zijn eerste ruimtereis naar het International Space Station gemaakt, maar de uiteindelijke bestemming is de maan. Eén van de kunstwerken is gemaakt door Mary Kuiper, die haar kunstwerk heeft gemaakt van IJslands paardenhaar. Dit heeft ze verzameld tijdens een expeditie met ICEE Space.

Charlotte Pouwels Moon Gallery at IGLUNA Zermatt july 2019
© Moon Gallery
Charlotte Pouwels moon gallery 10x10 prototype
© Moon Gallery
Moon Gallery
Cube Mary
© Moon Gallery
De bijdrage van Mary Kuiper voor de Moon Gallery

v

En wat wordt er dan getest?

a

We doen eigen onderzoeken, maar werken ook samen met universiteiten en ruimtevaartorganisaties. Een van de meest bekende tests die we momenteel uitvoeren is met de Lunar Zebro Rover van de TU Delft, een soort van zwerm kleine robots die astronauten kunnen helpen om het landschap van een planeet in kaart te brengen. Wat ik ook erg interessant vind, is de Inflatable Deployable ECHO Habitat, een opblaasbare woning zeg maar. Daarnaast zijn we ook de radiofrequenties in lavatunnels aan het optimaliseren, waardoor we zelfs diep in de tunnels, zonder vaste lijn, een goede netwerkverbinding hebben. We hebben het al geoptimaliseerd tot 20 meter en met de aankomende missie streven we naar 200 meter.

Habitat by Wilson Design School KPU Canada jpg
© KPU Canada
Inflateble Deployable ECHO habitat: Wilson Design, Kwantlen Polytechnic University Canada
Charlotte Pouwels Moon Gallery at Moon Mars analogue Hi Seas on a rover
© EMMIHS, HI-SEAS

v

Hoe hoop je dat ICEE Space zich ontwikkelt in de komende jaren?

a

Ik probeer ieder jaar een nieuw team aan te nemen waarmee we op analoge missie kunnen gaan. Maar onze grote droom is om een globale infrastructuur voor analoog astronauten te maken, die gekoppeld is met de ruimtevaartsector. Wereldwijd zijn er zo’n twintig analoog astronautenteams, waarbij de actieve samenwerking met de ruimtevaartsector beperkt is. Gelukkig neemt de belangstelling vanuit organisaties als NASA en ESA wel toe, waarbij we meerdere onderzoeken voor ze uitbrengen.

Dat er binnen nu en twintig jaar commerciële ruimtereizen worden aangeboden, daar twijfelt Charlotte niet aan. Ook langdurige ruimtemissies en verblijf op andere planeten zullen volgens haar niet lang meer duren. Het onderzoek en de bevindingen van ICEE Space dragen hieraan bij. Voor de financiering zijn ze voornamelijk afhankelijk van investeerders. Meer informatie is te vinden op chill-ice.com.